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Estudiantes sin hogar, necesitan apoyo, no discursos

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González (a la derecha) en la audiencia con Elizabeth Larkin de Youth Continuum.

Por Christopher Peak

Como estudiante sin hogar en Sound School, Michaelle González (arriba) a menudo se aparecía en las casas de sus amigos, pero a veces tenía que dormir afuera, justo detrás de la escuela. Se perdió muchos días y fue reprendida cuando volvió. Pero ella terminó por dejar la escuela.

González relató su experiencia personal en una audiencia del Comité de Educación de la Junta de Concejales el miércoles por la noche en el Ayuntamiento, para discutir la difícil situación de los estudiantes sin hogar. González sugirió que los funcionarios dejen de enfocarse en sus bases de datos y, en cambio, escuchen lo que los adolescentes que viven sin hogar necesitan de sus escuelas.

“Sólo quería humanizar todos estos números y diapositivas”, dijo ella. “Somos personas reales. No es que no queramos asistir a la escuela o que decidamos hacer esto”.

A los 15 años, González se declaró como LGBT con sus amigos de la escuela secundaria. Cuando sus padres se enteraron de su sexualidad, la echaron de la casa.

Ella dijo que estaba en una “posición realmente incómoda”. Quería continuar su educación, pero también quería evitar tener que pasar por los servicios de protección infantil, porque le preocupaba que esa no sería una “opción segura” para ella.

En los últimos tres años, hasta 820 estudiantes en las escuelas públicas de New Haven experimentaron la falta de vivienda.

Gemma Joseph Lumpkin, directora de compromiso familiar y comunitario del distrito, dijo que muchos de estos estudiantes no se presentan porque no pueden organizar el transporte desde su vivienda temporal o no tienen mochilas o uniformes.

González dijo que “la razón por la que no asistí a la escuela no era el transporte o porque estaba compartiendo con otras familias, como lo que escuché de los datos presentados por los funcionarios de la escuela. La razón por la que no fui a la escuela es porque no me parecía una prioridad para mí en ese momento. Mi prioridad era encontrar algo para comer. En este punto, estaba trabajando en dos empleos, por lo que evitaría la escuela por completo para mantener mi empleo, de modo que pudiera permitirme, tal vez, el lujo de tener una cama donde permanecer un fin de semana”.

“Cuando estuve presente en la escuela, me sentí avergonzada por mis compañeros”, continuó ella. “Usaba lo mismo todo el tiempo. Me sentí avergonzada por mi falta de higiene. No podía presentarme como quería”.

González agregó que cuando regresó a clase, sintió que estaba siendo castigada por faltar tantos días. Ella dijo que la facultad parecía más enfocada en las lecciones que necesitaba recuperar, que en la razón por la que no había estado allí en primer lugar.

“Mi asistencia se planteó como algo que se volvería disciplinario, cuando me presenté”.

Cómo pueden ayudar las escuelas

Alders Kenneth Reveiz, Aaron Greenberg y Darryl Brackeen forman parte del Comité de Educación.

Para aumentar la asistencia, sugirió González, las escuelas podrían proporcionar más de los servicios básicos que necesitan los estudiantes sin hogar, para que puedan concentrarse en sus estudios.

“Si existiese algo que pudiese haber sido proporcionado por la escuela, donde pudiera darme una ducha o recibir una comida extra o lavar mi ropa, me habría sentido más segura y más dispuesta a seguir asistiendo”.

Las escuelas en Newark, Oakland y Detroit construyeron salones de lavandería con el apoyo de donantes, a costos que oscilan entre $ 13,000 y $ 20,000. Y las escuelas en Los Ángeles, Nueva Orleans, Atlanta y Chicago recibieron lavadoras y secadoras gratis de Whirlpool, luego de que un director de St. Louis se acercó a la compañía con la idea.

En general, los directores de esas escuelas informaron que los estudiantes con ausencias crónicas regresaban a sus escritorios con más frecuencia y parecían más motivados, una vez que las máquinas fueron instaladas.

Sam Greenberg, el fundador de un albergue para jóvenes sin hogar en Harvard Square, quien ahora está tratando de llevar el modelo a New Haven, dijo que una opción de menor costo podría ser llenar los estantes con ropa y artículos de aseo donados, como lo hace Catie’s Closet, una organización sin fines de lucro para escuelas de todo el país, Massachusetts y New Hampshire.

González también dijo que los maestros y los estudiantes necesitan más capacitación sobre cómo responder cuando se enteran de que alguien en su clase no tiene una vivienda estable.

En su caso, González no fue catalogada como sin hogar hasta después de que ella abandonó. Sound School, como todas las demás en el estado, había designado un enlace federal para los estudiantes sin hogar; González dijo que no sabía que el edificio tenía uno en ese momento.

“Deseo de igual manera que mis compañeros también tuviesen más apoyo”, continuó. “Mis amigos más cercanos lo supieron mucho antes que cualquier adulto que yo conociera, y tampoco hablaron, ni siquiera con sus propias familias. Tenía miedo del Departamento de Niños y Familias, y se los dije. Pero ellos solo tenían 15 años también y nada podían decirme.”.

Tan pronto como terminó de hablar, González tuvo que salir corriendo para regresar a las instalaciones de alojamiento de transición de Youth Continuum en Winthrop Avenue para la noche.

Acción Prometida

Gemma Joseph Lumpkin.

Gemma Joseph Lumpkin dijo que la historia la había “conmovido”.

Ella dijo que buscará solicitar una subvención federal para comprar lavadoras y secadoras, tal vez a través de un Subsidio del Community Development Block Grant, como sugirió el concejal de Upper Westville Darryl Brackeen, Jr., tal vez con afiches en inglés y español, como propuso el concejal de Fair Haven Kenneth Reveiz.

Los miembros del comité votaron también unánimemente para redactar una carta al estado, solicitando un aumento de los fondos de McKinney-Vento para pagar los programas del distrito para estudiantes sin hogar.

El año pasado, el distrito utilizó esos fondos para pagarle al contratista $1,400 a la semana para supervisar sus programas para jóvenes de acogida y sin hogar. El ex concejal de Upper Westville, Sergio Rodríguez, pasó gran parte de su tiempo conectándose con administradores y funcionarios, actualizando el formulario de admisión de estudiantes y asistiendo a eventos como los foros comunitarios del nuevo superintendente.

 

DEJAME ARTE, La Caricatura de Reinaldo

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