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Familias no pueden pagar almuerzos escolares y escuelas no pueden cubrir costos

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NORWALK – Los funcionarios de educación de Norwalk están monitoreando la deuda del distrito por cobro de comida en los almuerzos escolares y notando que las escuelas están en camino de acumular un saldo negativo mucho mayor que en años anteriores.

La deuda alimentaria se acumula cuando las familias no pueden pagar el almuerzo de sus hijos y, por lo tanto, la escuela asume el costo. Las familias que solicitan pero no califican para el almuerzo gratis pueden comenzar a acumular un saldo negativo, dijo Frank Costanzo, jefe de operaciones escolares. Las escuelas con poblaciones más altas de estudiantes que viven en la pobreza tienden a tener una mayor deuda alimentaria, dijo Costanzo. Ninguna de las escuelas en el distrito tiene un saldo de 0 dólares.

La recopilación de datos mostró que, para el 1 de febrero del año escolar 2016-17, las escuelas habían acumulado una deuda de aproximadamente 38.000 dólares. Un año más tarde, se redujo a alrededor de 35.000. Pero los miembros de la Junta de Educación predicen que la cantidad aumentará nuevamente: la deuda de alimentos para este año escolar fue de más de 45.000 dólares para el 8 de enero.

“Estamos monitoreando la deuda de la carga de alimentos este año y nos damos cuenta de que es más alto que en el pasado y nos preocupaba eso porque cada escuela básicamente tiene que llevar a un saldo de cero al final del año”, dijo Costanzo. “Estamos tratando de averiguar por qué es eso. Hicimos algunos cambios en nuestros procedimientos de carga de alimentos que creemos que podrían explicar algo de eso”, señaló.

Uno de los cambios de procedimiento incluyó la interrupción del uso de sándwiches de queso. El distrito escolar había estado sirviendo sándwiches de queso a los estudiantes cuyos padres revisaron los almuerzos escolares. La medida fue controversial porque la gente dijo que identificaba a los estudiantes cuyos padres estaban atrasados en la factura.

En mayo, el distrito escolar se movió para incluir a los estudiantes de primaria y secundaria en el procedimiento de cobro de alimentos, declarando que a esos estudiantes nunca se les negaría una comida. A los estudiantes de secundaria solo se les negaría una comida después de que sus padres acumularon 20 dólares o más de deuda, o posiblemente después de un cierto número de comidas cargadas.

“Si tienen un saldo impago de 20 dólares o más y compran con dinero en efectivo, no le negamos a los estudiantes su comida”, dijo Costanzo sobre los estudiantes de secundaria.

El cambio final, instituido este año escolar, requiere que cada escuela ayude a cobrar saldos morosos al final del año. Los directores de las escuelas revisan regularmente las listas de saldos de servicio de alimentos atrasados y se comunican con las familias.

“Sabemos que la investigación muestra que los estudiantes que se nutren aprenden mejor y al mismo tiempo, también entendemos que el distrito tiene que equilibrar los presupuestos”, dijo Costanzo. “Al final del día, los saldos negativos de cobro de alimentos, en última instancia, tienen que reconciliarse. Y eso es dinero que se desvía de los materiales y programas educativos, que es realmente nuestro negocio principal.

“Es lamentable que estemos en una situación en la que tengamos que perder algunos de esos fondos para equilibrar nuestros déficits en el cobro de alimentos”, dijo Costanzo. “Es un tema complejo”.

Una forma en que el distrito escolar trabaja para reducir la deuda es ayudando a las familias a solicitar un almuerzo gratuito o reducido al comienzo de cada año escolar.

“Creo que podemos hacer un mejor trabajo para hacer ese trabajo”, dijo Costanzo. “Puede haber preocupación por parte de algunas familias de que su privacidad pueda ser revelada, o esta información puede llegar a las manos equivocadas, por lo que se muestran renuentes a compartir esta información”. Nos comprometemos a que la mayor cantidad de nuestras familias que califiquen para almuerzo gratis o reducido completen la solicitud para que estén en una situación en la que puedan obtener la asistencia que deberían recibir, para que el estudiante pueda obtener lo que necesita y estas son comidas que no tienen que ser pagadas por el distrito”.

E indicó que la política de alimentación ideal es una que permita a las familias ayudar a sus hijos a almorzar todos los días.

En su forma actual, las Escuelas Públicas de Norwalk no tienen una política de cobro de alimentos, según lo estipulado por el estatuto de Connecticut. Una vez desarrollado, se requiere que el distrito escolar comparta la política con las familias anualmente, para que las familias entiendan lo que se les pide y lo que se les exige a las escuelas.

Hace aproximadamente un año, la Asociación de la Junta de Educación de Connecticut o CABE recomendó que el distrito escolar adoptara una política de alimentos en su manual. La próxima reunión del Comité de Políticas es el 5 de febrero en el Ayuntamiento, pero Costanzo dijo que no estaba seguro si el grupo hablaría sobre la política de cobro de alimentos.

DEJAME ARTE, La Caricatura de Reinaldo

103.5 FM - La Voz Radio

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