¿Son suficientes $30 millones para pagar a los trabajadores esenciales de la pandemia en Connecticut?

“Creo que es una gota en el océano”, dice el legislador

Por Keith M. Phaneuf

No mucho después de que el coronavirus golpeara a Connecticut hace más de dos años, muchos funcionarios estatales prometieron que el estado reconocería financieramente a quienes arriesgaron sus vidas para mantener los servicios esenciales.

Pero los defensores laborales predicen que el programa de “pago premium” de $30 millones que la Asamblea General y el gobernador Ned Lamont lanzarán el próximo mes para los trabajadores esenciales del sector privado es demasiado modesto. Es posible que los pagos planificados, que oscilan entre $200 y $1000 por trabajador, deban reducirse proporcionalmente en función de la demanda.

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Y el programa también tiene algunos agujeros evidentes, dicen. Los trabajadores que alimentaban a los pobres o que trabajaban en las gasolineras no eran lo suficientemente “esenciales” para ganar un bono pandémico.

“Creo que es una gota en el océano”, dijo la representante estatal Robyn Porter, demócrata por New Haven, copresidenta del Comité de Trabajo y Empleados Públicos de la legislatura, sobre los $30 millones aprobados para compensar a los trabajadores del sector privado que mantuvieron servicios vitales. operando.

“Creemos que cualquiera que asumió un riesgo durante la pandemia debe ser compensado por el riesgo”, dijo el presidente de la AFL-CIO de Connecticut, Ed Hawthorne. Los $30 millones aprobados “probablemente no serán suficientes. Esperamos que el gobernador y la Asamblea General lo reconozcan”.

Bajo la dirección de la legislatura, la oficina de la Contralora Natalie Braswell está desarrollando un portal en línea a través del cual los trabajadores de primera línea en trabajos del sector privado pueden solicitar una compensación especial por la pandemia.

En papel, los trabajadores de tiempo completo en ocupaciones de “1A” o “1B” de las listas de prioridad de vacunación de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades son elegibles para subvenciones que van desde $ 1,000 a $ 200, con pagos que disminuyen a medida que aumentan los ingresos.

Los trabajadores a tiempo parcial, que trabajan menos de 30 horas por semana, pueden solicitar una subvención de $500.

Cualquier trabajador esencial que gane más de $ 150,000 por año no es elegible, al igual que todas las personas, independientemente de sus ingresos, que trabajaron de forma remota.

Algunos de los trabajadores de primera línea en estas categorías incluyen personal de atención médica, trabajadores de alimentos y agricultura, trabajadores de manufactura, personal de supermercados, trabajadores de transporte público, maestros y personal de cuidado infantil.

Según Betsy McDermott, gerente de proyecto del Programa de pago de primas en la oficina del contralor, el programa tendrá un portal de solicitud en línea el próximo mes, pero la oficina también está explorando opciones para ayudar a los hogares con acceso limitado a una computadora.

El período de solicitud inicial se extenderá hasta el 1 de octubre y el objetivo es procesar las solicitudes dentro de un período de 60 días, dijo.

Una vez que se reciben la mayoría de las solicitudes, agregó McDermott, la oficina del contralor también debe determinar si las subvenciones se reducirán, de manera proporcional, en caso de que la demanda exceda los fondos disponibles.

Esa reducción potencial, que fue estipulada por la legislatura, tiene a los defensores laborales particularmente preocupados.

Hasta el 5% de los $30 millones se puede utilizar para costos administrativos, dejando al menos $28,5 millones para subvenciones.

Si se otorgara una subvención promedio de $ 500, que coincidiría con la subvención fija que el vecino Massachusetts proporciona a los trabajadores esenciales, permitiría a Connecticut proporcionar aproximadamente 57,000 subvenciones.

Pero el programa Bay State, que tiene un presupuesto de $500 millones, envió pagos a 480.000 personas en marzo y a otras 330.000 en mayo, según la Oficina Ejecutiva de Administración y Finanzas del Estado Libre Asociado.

El plan de Massachusetts cubre a los trabajadores del sector público y privado, independientemente de la industria. También exige pagos a todos por debajo de un cierto umbral de ingresos, sin que los hogares tengan que presentar una solicitud o demostrar que no pueden trabajar de forma remota.

Aún así, los críticos dicen que el esfuerzo de Connecticut está claramente sub-presupuestado, y ese no es el único problema.

Para estirar los dólares, la legislatura ignoró una tercera categoría de trabajadores esenciales, catalogada como “1C” por los Centros para el Control de Enfermedades.

Estos incluyen una amplia gama de trabajos, pero los defensores laborales señalaron un par en esta categoría que eran difíciles de entender.

Los comedores populares, las despensas de alimentos y otros programas comunitarios de comidas entran en esta categoría.

Lisa Hagemen, directora ejecutiva de Community Kitchen of Torrington, se contagió de COVID en diciembre de 2021 cuando ella y un pequeño personal remunerado servían la mayoría de las comidas a los clientes. El voluntariado se redujo considerablemente durante la pandemia.

La cocina también sirve como refugio para calentarse, y Hagemen dijo que a las personas sin hogar también se les permitía entrar durante los días más fríos para mantenerse calientes hasta que se abriera un refugio cercano.

“Tanta gente estaba sin trabajo, nuestros números estaban por las nubes”, dijo Hagemen, y agregó que su personal sirvió alrededor de 250 almuerzos por día ese invierno, casi el doble del nivel normal.

“Estuvimos abiertos durante toda la pandemia. No cerramos por un día”, dijo Steve Werlin, director ejecutivo de Downtown Evening Soup Kitchen en New Haven.

La cocina de Werlin también sirvió como refugio cálido para las personas sin hogar y ofreció a los clientes necesitados acceso a servicios médicos y asesoramiento sobre salud conductual.

“Es bastante impactante escuchar que aquellos que trabajan con la población más afectada y que lo hacen en primera línea no están siendo compensados”, agregó. “Eso es decepcionante”.

“Arriesgaron sus vidas y arriesgaron las vidas de sus familias para alimentar a los pobres”, dijo la senadora Julie Kushner, demócrata por Danbury, la otra copresidenta del comité laboral. El programa de pago pandémico de $ 750 millones que su grupo respaldó pagos recomendados para trabajadores esenciales en las tres categorías de trabajo priorizadas por los CDC. “No tiene sentido para mí que hayamos excluido 1C”.

Michael Fox, director ejecutivo de Gasoline & Automotive Service Dealers of America, con sede en Connecticut, también se sintió decepcionado al saber que los trabajadores de las estaciones de gasolina no lograron el objetivo, especialmente porque las estaciones, en promedio, perdieron el 50 % de su negocio durante los peores meses. de la pandemia.

“Nos dijeron que éramos trabajadores esenciales”, dijo Fox, cuya asociación representa aproximadamente 500 estaciones en Connecticut. “Nos dijeron que teníamos que ir a trabajar”.

Los sindicatos de empleados estatales han estado negociando con la administración de Lamont sobre el pago especial por la pandemia. El gobernador y la legislatura reservaron $35 millones en fondos de la Ley del Plan de Rescate Estadounidense, $20 millones este año fiscal y $15 millones a partir del 1 de julio, para cubrir ese gasto.

Pero si bien los trabajadores municipales, un grupo enorme que incluye maestros, policías y otros en la primera línea de la pandemia, fueron incluidos en el sistema de pago de primas más grande desarrollado en el comité laboral, no son elegibles para participar en el programa de $30 millones que comienza próximo mes.

El director ejecutivo del Consejo 4 de la Federación Estadounidense de Empleados Municipales y del Condado Estatal, Jody Barr, dijo: “Si bien algunos municipios han llegado admirablemente a proporcionar pagos pandémicos a sus empleados, la mayoría de las ciudades de Connecticut han tardado en comprometerse a usar el alivio federal. fondos para este propósito.”

Barr, cuyo sindicato representa a más de 16,000 empleados municipales, agregó que “Tenemos la esperanza de que más funcionarios locales den un paso al frente para honrar los sacrificios de nuestros miembros de primera línea, quienes asumieron un tremendo riesgo para servir al público durante el punto álgido de la pandemia”.

Cuando los legisladores y Lamont optaron por no elegir un sistema integral para recompensar a todos los trabajadores esenciales, el resultado fue inevitable, dijo Porter.

“Estamos eligiendo perdedores y ganadores, ¿verdad?” ella añadió. “No creo que eso sea correcto”.

Pero el presidente de la Cámara, Matt Ritter, demócrata por Hartford, quien tuvo que negociar el tema del pago de la prima con la administración de Lamont junto con docenas de otros elementos cuando se elaboró el nuevo presupuesto estatal a principios de mayo, dijo que los principales líderes estaban en apuros.

Una vez que quedó claro que la legislatura en pleno y el gobernador no querían respaldar el plan de $750 millones del comité laboral, los defensores laborales no presentaron muchas alternativas.

“Ese problema realmente no recibió mucha atención” después de eso, dijo Ritter. “Cayó, ciertamente, en el regazo de mi oficina” en el último minuto.

Ritter agregó que simpatiza con todos aquellos que arriesgaron sus vidas para brindar servicios esenciales y, al igual que los líderes del comité laboral, está abierto a revisar el programa el próximo año.

“Necesitamos ver qué sucede en octubre”, dijo, y agregó que la demanda muy probablemente podría superar los $ 30 millones disponibles. “Lo que se hizo se hizo muy tarde, con la gente haciendo lo mejor que podía con la información disponible. Fue dificil.”

Chris Collibee, portavoz de la oficina de presupuesto de Lamont, dijo que el pago de la prima no es el único esfuerzo que hizo el estado para ayudar a los trabajadores que enfrentan el coronavirus.

“Remontándonos al comienzo de la pandemia, el estado apoyó firmemente a las empresas del sector privado y a sus empleados”, dijo. “Esos esfuerzos han incluido préstamos para empresas, subvenciones para restaurantes y numerosos programas que proporcionaron herramientas esenciales como PPE [equipo de protección personal] a quienes lo necesitaban. Este programa es consistente con esos esfuerzos y estamos orgullosos de trabajar con empleados del sector privado para brindar esta compensación adicional”.

Lamont también ha utilizado el alivio pandémico federal para reforzar temporalmente el alivio fiscal estatal para las familias trabajadoras pobres. Las familias que ganan aproximadamente $57,000 o menos recibieron un total de $75 millones en diciembre pasado y obtendrán otros $50 millones en el nuevo año fiscal, que comienza el 1 de julio.

Pero Kushner dijo que si bien Connecticut ha hecho mucho para ayudar a quienes luchan durante la pandemia, debe hacer más por los trabajadores que están en primera línea o corren el riesgo de enfrentar escasez de mano de obra en muchas áreas clave.

El estado tiene $3,100 millones en su fondo para emergencias y se espera que cierre este año fiscal con otros $3,800 millones en tinta negra. Dadas estas reservas actuales y proyectadas, agregó Kushner, no hay excusa para que el estado no invierta en una fuerza laboral que arriesgó mucho y, en el caso de muchos hogares, sigue en crisis.

“Lamentablemente, el estado de Connecticut continúa aprobando presupuestos que miman a los ultraricos mientras dejan a los trabajadores luchando por sobrevivir”, dijo Puya Gerami, directora de campaña de Recovery for All CT, una coalición de organizaciones laborales, religiosas y otras organizaciones comunitarias.

Citando un informe sobre créditos fiscales del Departamento de Desarrollo Económico y Comunitario del estado, Gerami dijo: “Connecticut recientemente repartió millones de dólares en créditos fiscales corporativos a Charter Communications. Entonces, estamos regalando millones a una corporación cuyo director ejecutivo ganó $ 42 millones solo el año pasado, ¿pero solo podemos encontrar $ 30 millones para honrar a las decenas de miles de trabajadores esenciales que arriesgaron sus cuerpos durante la peor crisis en un siglo?”

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